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荐书:《征程:从鱼到人的生命之旅》

作者:佚名 2015-08-04 浏览: 1,685 评论:0

摘要: 中国是世界上发现最多脊椎动物化石的国家之一,在过去的大约五亿年间,各种各样的拥有脊椎骨的动物们栖息在中国,在各个角落都留下了化石遗迹。但迄今,没有一本系统的科普读物来介绍这些发现。 我们从哪里来?人类的远祖是鱼吗?进化的过程是如何发生?今年7月,科学普及出版...

荐书:《征程:从鱼到人的生命之旅》

中国是世界上发现最多脊椎动物化石的国家之一,在过去的大约五亿年间,各种各样的拥有脊椎骨的动物们栖息在中国,在各个角落都留下了化石遗迹。但迄今,没有一本系统的科普读物来介绍这些发现。

我们从哪里来?人类的远祖是鱼吗?进化的过程是如何发生?今年7月,科学普及出版社出版了《征程:从鱼到人的生命之旅》一书。来自加、中、澳三国的3位古生物学家一起,用化石还原和重建了中国古脊椎动物演化的历史。近日,记者采访本书第二作者、中国科学院古脊椎动物与古人类研究所研究员、中国古动物馆馆长王原,请他详解人类“从鱼到人”的进化历史。

化石证实地球和生物的演化

“正如考古学家挖掘青铜器还原历史,古生物学家也能够用化石重建更加遥远和奇异的地球生命史。”王原说,中国有大量天赐的、可观的化石记录,从寒武纪的生命大爆发到中生代带羽毛的恐龙,化石帮助我们一点点还原出脊椎动物的演化历史。

化石也能揭示地球大陆演化的历史,他举例,有一种生活在距今2亿多年前的动物,名为水龙兽。它的化石在全球都有分布——南非、中亚、中国等地都能找到。“然而水龙兽是一种陆生动物,没有跨越大洋的能力。”王原说,根据化石的分布可以推测,那一时期地球的大陆是连为一体的。

“在中国发现的丰富化石,也帮助证实了达尔文的演化理论。”王原说,从化石记录我们可以知道,距今3亿多年前有一群肉鳍鱼类偶然爬上陆地,演化成像大鲵一样的古代两栖类;在石炭纪末,某支古代两栖类又演化出爬行动物;爬行类中的一支,在距今2亿多年前成功演化出像老鼠一样的哺乳类祖先;白垩纪恐龙灭绝后哺乳类当中一支演化成猿;距今约600至700万年前,终于演化出了人类。

人其实是超级改进版的鱼

从距今5亿年前的寒武纪至今,脊椎动物的进化伴随着身体结构的一次次改变,以及不同特征的逐渐演化。这其中“脊椎的出现”是第一个里程碑式的事件。

王原介绍,世界上最古老的脊椎动物是中国云南发现的海口鱼,大约生存于距今5.3亿年的海洋中。“脊椎的出现使动物更加坚强和灵活”。

经过了大约1亿年之后,鱼开始有了上下颌,这是非常关键的一步。“颌的出现,意味着某些鱼类能够采取主动性更强的方式生存——取食效率变高、可以反抗捕食者、更好地与同类竞争。”他举例,距今4.2亿年前出现的全颌鱼脸部骨骼框架,已经和人类是一样的。

到了距今约3.7亿年前,最早的两栖动物鱼石螈出现。鱼石螈是由肉鳍鱼进化来——肉鳍鱼的胸鳍演化成前肢,腹鳍演化成后肢。“这就具备了登上陆地的能力。”至此,脊椎动物终于可以摆脱对水的依赖,开始面对更复杂和更为多样化发展的空间。在此之后,脊椎动物又经历了六次重大的演化转变,最终产生了人类。所以从这个意义上说,“人类其实就是一种超级改进版的肉鳍鱼”,王原说,“这就是从鱼到人的演化历程,其中有很多故事发生。”

生物正在经历第6次大灭绝

“中国脊椎动物的演化并不是独立发生的,它们其实是这个星球上更大规模的动物演化的一个缩影。”王原认为,脊椎动物的演化是个全球现象,但也包含了很多地方性的特色,比如中国和其他许多国家一样,都拥有熊、鹿、鹭鸟、喜鹊、响尾蛇和飞蜥,但加拿大的鹿与中国的鹿就有所不同。很多其他脊椎动物,比如袋鼠、犀牛和蜂鸟,在中国就不见踪影。

王原说,来自中国的化石记录,仅仅是地球远古时期的一个特定角落的一系列还原,但这些“镜头”,也可以帮助提供更多、更完整的信息,以了解世界脊椎动物的演化。

“由于人类活动造成的影响,地球上的生物很可能正在进入第六次大灭绝时期。”王原指出,就目前而言,物种灭绝速度似乎比自然状态下的灭绝速度快了很多倍。

他介绍,地球上自显生宙以来的5.4亿年中发生了很多次生物灭绝事件,具有全球影响的生物大灭绝事件就有5次。“生物灭绝本是正常的生物演化过程。但因人类恶意破坏导致的加速,令人痛心。”“目前的人类拥有比其他动物更强的能力,也应承担更多的责任,以保护地球生物的多样性。”

“先有蛋,才有鸡”

在书中,作者们提出,一种叫做“羊膜卵”的蛋,是爬行动物成功登陆的奥秘。最初,两栖动物必须回到水中产卵的特点,制约了它们征服陆地的进程。直到有一天,不必在水中或潮湿环境下就能存活的卵——羊膜卵的出现,改变了这个状况。

王原介绍,实际上,我们每天早上吃的鸡蛋就属于羊膜卵的一种,而乌龟、蛇和鳄鱼等爬行动物的蛋也都属于羊膜卵。从演化过程看,羊膜卵的出现远早于任何一种像鸡的动物的出现。

硕鬣狗是“北京人”的天敌

位于北京周口店附近的“北京人遗址”,从1927年到1937年共出土了5个头盖骨、多块头骨破片、14块下颌骨、100多颗牙齿,以及少量破碎的股骨、上臂骨和锁骨等古人类化石。王原说,研究者们很早就注意到,“北京人”化石上的不少骨骼破缺和伤痕的形态十分可疑。

很多学者认为,伤口源于与北京猿人同时期的动物——中华硕鬣狗的攻击。中华硕鬣狗的身长接近2米,肩高1米左右,光头骨就有35厘米长;体重估计可超过100千克甚至接近200千克,与狮子一般大。

因此“硕鬣狗会很容易杀死偶遇的北京人,或把因其他原因死去的北京人尸体带回裂隙,大快朵颐,然后留下满地的碎骨。”——《征程》一书中这样描述道。